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劉秀枝/社交腦:不容忽視的前額葉

劉秀枝

台北榮總特約醫師

【聯合報╱劉秀枝】

2014年的台灣臨床失智症學會年會,邀請美國行為神經學麥列(Mendez MF)醫師演講,他以一段影片開場,影片中:「一對老夫妻正在用餐,他們年約50歲的兒子從門口進來,面無表情地直接走到餐桌旁,一屁股坐下,埋頭吃飯,沒有問候,沒有交談,甚至也沒看父母一眼。」雖然只是短短幾分鐘,卻讓人對這位罹患額顳葉失智症的兒子印象深刻。

麥列醫師說:「也許在座有人會說,我的孩子也是這樣啊。」讓很多人會心一笑。

額顳葉型失智症的臨床表徵分為兩種,一是以語言障礙為主,與顳葉功能退化有關;另一個是以行為問題為主,與額葉功能退化有關,其症狀包括冷漠、不當的情緒表達、不了解他人的情緒和面部表情、不當的觸摸行為、無法控制的重複性動作、胡亂開車、甚至攻擊他人等。這些問題常使患者在職場或生活上易與人衝突,且受到傷害。

「前額葉」位於大腦額葉的前大半部,它不像位於額葉後部的運動皮質區受到重視,因為當此運動皮質區受損時會造成對側肢體無力,馬上就引起注意,因此前額葉還曾一度被認為是個沒什麼作用的沉默區域(silent area)。

早期人們對前額葉社交功能的了解來自於各種神經疾病(如腦外傷和額顳葉失智症)對前額葉的傷害所造成的症狀,近年來由於神經功能影像的進展,對前額葉,尤其是內側前額葉(medial prefrontal lobe)的複雜功能有進一步的認識。即使是同屬於內側前額葉,因其腦細胞的神經纖維與不同部位的腦細胞相聯結,使得不同部位的內側前額葉的功能有所差異,例如內側前額葉的下方部位與顳葉內側相聯結,所以與情緒、同理心有關;而其前方部位鄰近扣帶迴,有區別本人與他人的功能;其上方部位與頂、顳葉相連繫,因此能揣測別人的心意。當然,這種功能的區分不是絕對的。

從小孩到成人的過程中,大腦神經細胞的突觸連結以及神經纖維的聯繫經由不斷的學習而更加密集,大腦的各項功能才逐漸完整成熟。特別的是,前額葉的成熟與發展比大腦的其他區域為慢,它與專注力、執行力、抽象思考、自我抑制、情緒控管、同理心以及瞭解他人的心態等社交能力的發展有密切關係,因此被稱為「社交腦」(social brain),可見與人相處的基本禮貌、應對進退的禮節和倫理觀念等需從小學習,才能導引大腦的正向發展。

如原本正常的人出現了社交功能障礙時,除了心理因素外,還要考慮是否有精神疾病(如思覺失調症)或神經疾病等原因。神經疾病主要是影響前額葉的病變,包括腦外傷、中風、腦瘤和額顳葉失智症等。

了解前額葉的功能,不僅有助於我們對人格發展和相關疾病的認識,及早察覺疾病的可能性,而且當遇到偏差的社交行為時,也許可以站在對方的角度,同理看待其行為。

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