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癌細胞能存活多久?不死的海拉細胞 存活超過72年還能複製

亨麗埃塔‧拉克斯(Henrietta Lacks)
亨麗埃塔‧拉克斯(Henrietta Lacks)
圖/截取自WHO網頁

聽健康

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癌細胞到底能存活多久?根據《BBC News 中文》粉絲頁最近的報導:

1951年,一位名叫亨麗埃塔‧拉克斯(Henrietta Lacks)的非裔美國婦女的宮頸細胞在她不知情的情況下被採集,此後被無限複製。

直到幾十年後,她的家人發現亨麗埃塔‧拉克斯當初細胞被採集時,並沒有同意後續的使用,於是她的家人跟總部位於馬薩諸塞州的科技公司賽默飛世爾(Thermo Fisher)進行訴訟,爭取相關賠償,直到2023年7月31日正式達成和解。《BBC News 中文》提到:

代表拉克斯家人的律師本‧克蘭普(Ben Crump)表示,醫師的手術讓拉克斯在生命最後的時間感到痛苦,他認為:「美國醫學實驗的歷史往往是醫學種族主義的歷史。」

2021年,世界衛生組織頒發了特別獎項給拉克斯的兒子,表彰她改變世界的遺產。

不死的海拉細胞,存活超過72年還能複製

從1951 年到2023 年,從採集到現在已經過了72 年。這72 年間,這個子宮頸癌細胞被以海拉(Hela cell)之名,被廣泛地使用在各種癌症相關的研究中,除了癌症外,還有推動了小兒痲痺疫苗的研發,並在愛滋病毒和不孕症研究方面取得進展。

但是,為什麼癌細胞可以存活這麼久?話說重頭,從「細胞分裂」開始說起。

真核生物的細胞中,有細胞核的存在,細胞核中最重要的就是DNA,所以當細胞需要進行細胞分裂時,細胞核內的DNA 也需要進行複製,在DNA 複製的過程中,往往會因為複製機制,而出現短少一小段的狀況。科學家發現,細胞為了對抗這種缺陷,所以在DNA 的末端會出現一連串沒有意義的DNA,他們對基因表現沒有任何影響,可以避免正常的基因被DNA 複製缺陷所破壞,科學家們幫這段沒有意義的DNA 取名為端粒(telomere)。

簡單來說,只要端粒夠長,DNA 複製時就不會損傷到正常基因,但總有一天端粒會消耗完畢,這時候就容易出現原本正常基因被破壞,有些科學家認為,這就是我們所認知到的一種老化現象。

癌細胞活化了端粒酶,開啟了永生之路

中研院《研之有物》中的一篇名為《解密兒童癌症:ALT 癌細胞如何延長端粒、逃避免疫系統?》提到:

隨著端粒縮短,體細胞持續老化,直到端粒無法使用,細胞生命就走到盡頭。在體細胞裡,端粒縮短是不可逆的過程,細胞衰老無法停止。

然而,在生殖細胞跟胚胎幹細胞中,有種酵素叫作端粒酶(telomerase),可以把「TTAGGG」序列添加回到端粒,所以端粒可以補充、維持,甚至變得更長!因此相較於體細胞,生殖細胞與胚胎幹細胞可以有更多的分裂次數。

癌細胞之所以不會走向細胞凋亡的結局,關鍵就在於擁有延長端粒的能力。癌細胞跟生殖細胞一樣,擁有充份的端粒酶活性。所以癌細胞在分裂過程中,消耗了的端粒還是能持續補充回來,癌細胞因此擁有無限分裂次數的能力,一直保持在最佳生理狀態。

簡而言之,癌細胞透過活化端粒酶,讓癌細胞開啟了永生的可能性。所以,越來越多的研究,希望透過抑制端粒酶的活化,讓癌細胞可以被殺死。

癌症不治療就能自己消亡?!

透過這些對癌細胞的了解,可以清楚知道:在正常情況下,癌細胞是不會自我死亡。所以身體就會透過免疫系統,抓出這些已經背叛身體的細胞,予以消滅。但是,百密也有一疏,當癌細胞逃過免疫系統的捕捉後,就會開始分裂,並且成為威脅自身的存在,這時候癌細胞會自己找資源,把血管拉進癌細胞生長的區域,成為身體中的一方霸主。

這就是為什麼在治療癌症的過程中,需要透過手術切除、化療與放射性治療,甚至是標靶藥物、細胞免疫治療方式,才能消除癌細胞。透過手術,可以大範圍地清除癌細胞,而透過其他的治療方式,清除腫瘤周圍的零星癌細胞,以及逃逸到淋巴、血液的癌細胞。

一旦發現罹患癌症,最好的策略就是跟醫師討論,並且保持良好的生活作息;出現了身心狀況時,也要適時地跟身心科醫師、心理師等專業人士合作,才能順利地度過抗癌的時期。

參考資料:

端粒酶、永生與癌症:https://pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/11193292/

中研院、研之有物:https://research.sinica.edu.tw/telomere-cgas-sting-pathway-liuh-yow-chen/

Targeting telomerase for cancer therapy:https://www.nature.com/articles/s41388-020-0140

責任編輯:辜子桓

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