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生命始於受孕?受精卵是活著的 但不是以人的形式

2021-11-09 15:07鷹出版 作者/卡爾.齊默

受精卵是活著的,但這是細胞活著,而非人活著。 圖/ingimage
受精卵是活著的,但這是細胞活著,而非人活著。 圖/ingimage

生命如何孕育

雷德伯格解釋說:「對於生命何時開始?並沒有簡單的答案,從現代的經驗來看,生命事實上並沒有開始這件事。」

受精卵是活著的,但這是細胞活著,而非人活著。例如細菌這類生物,它們整個生命週期均以單細胞形式存在,在海洋或土壤中快樂地繁衍著。而構成我們身體的細胞並沒有這麼堅固,如果你刺破手指並在桌上滴一滴血,你的細胞並不會四處爬行追尋自己的財富,它們只會乾涸而死。就細胞而言,死亡意謂著它們的蛋白質失去作用,內部的化學平衡破壞,細胞膜也會因此破裂。在人體內部的人體細胞可以蓬勃發展,沐浴在養分中,細胞可以進食,保持其蛋白質處於良好的工作狀態並擺脫浪費。如果收到正確的信號,細胞也可以成長和分裂。一個細胞變成兩個,因為所謂的母細胞會把所有的分子遺產,分給一對新的子細胞。在細胞分裂的任何時刻,母細胞都不算死亡,子細胞也永遠不算活著,因為所謂的「賦予的生命」是從前者流動到後者身上。

某些類型的細胞可以逆轉這種過程,它們是融合在一起而非分裂。例如人類在運動時,會刺激肌肉細胞重疊,然後合併產生新的肌肉纖維。還有在人類骨骼中,免疫細胞會融合成巨大的「蝕骨細胞」(osteoclasts),這些細胞會蠶食掉舊骨骼,以便用新組織加以代替。每個肌肉細胞和蝕骨細胞都可以容納許多細胞核,每個核裡都有自己的DNA形成它們的獨立細胞並未死亡,它們只是把分子聚合在一起,形成一種新的生命形式。

而這就是受精卵所存在的細胞宇宙。它當然算活著,但並非透過無生命分子的組合而變成活著。相反地,它是來自兩個活細胞的結合。這點跟肌肉細胞和蝕骨細胞有所不同,因為受精卵是由兩個不同人體內的兩個細胞所產生。

然而母親的卵和父親的精子也不算獨立存在的細胞。卵是從母親仍在胚胎時所分裂的細胞中產生,而一個男人每天會製造幾億個精子。追溯到最後,它們全都來自前一個受精卵,由這個受精卵發展出男人的整個身體。因此生命的流動從上一代人一直流傳下來。在到達「生命的源頭」前,我們必須划著獨木舟上溯幾十億年之久。

「生命始於受孕」是個簡單的口號,容易被記住,也很容易大聲提倡。不過從字面上看,它的立論是錯誤的。

這種人格運動的政治觀, 非常清楚地說明了該口號無論如何都不該只從字面上理解。他們想強調的並非「從受孕開始算生命」,而是在強調生命這件事。不是指任何生命,也非犰狳或矮牽牛花的生命,而是「人類的生命」。總而言之,他們說的其實就是「生命權」應該被所有的法律保護。

「生命始於受孕」是個簡單的口號,容易被記住,也很容易大聲提倡。不過從字面上看,它...
「生命始於受孕」是個簡單的口號,容易被記住,也很容易大聲提倡。不過從字面上看,它的立論是錯誤的。 圖/ingimage

李(Patrick Lee)和喬治(Robert George)這兩位反墮胎者在二○○一年寫道:「一個獨特的、活著的人類個體,來自精子和卵子的受精。」他們所說的「獨特」,是指來自兩個親體DNA 的獨特組合, 引導了胚胎的成長。雖然用肉眼看不到,但是李和喬治認為它已具有潛在的理性,及讓我們成為人類的所有潛能。

然而人類成長的過程,並不能立刻被當成一個新個體的生命起源。我們的細胞通常攜帶四十六條染色體,其中二十三條來自母親,二十三條來自父親。但在受精的那一刻,父親和母親的DNA 組合後,實際產生的是六十九條染色體。

因為原先尚未受精的卵與母體內的任何細胞一樣,都是四十六條染色體,排列成二十三對。

一個擁有六十九條染色體的細胞,永遠不會成長為一個健康的人類,因為該細胞的基因將嚴重失衡。為了避免這種災難,在面對精子的到來時,卵子會作出反應,擠出一個小氣泡。卵把二十三條染色體藏在這個氣泡裡,因此卵現在只剩下另外二十三條染色體,才能與父親的DNA 完美配對。

然而即使到這一刻,受精卵仍未獲得一個可以屬於自己的新基因組合,因為它的父親和母親的染色體仍是分離的。每組染色體都包裹在自己的膜裡,分別進行變化。因此最好把受精卵初期視為一個「共同工作」的空間,在這個空間裡,男性和女性基因組正在各忙各的。

然後受精卵分裂成兩個細胞,每個細胞都繼承了父親和母親的染色體。卵在受精後還需要一天的時間,才能達到這個階段。只有到這一刻,染色體才會放棄它們各自的容器。因此只有在這雙細胞的胚胎中,父母的兩組DNA 才算結合在一起。

然而即使到這個階段,新的胚胎也還沒有分子的獨特性。事實上,細胞中的所有蛋白質均來自母親,均由母親的基因編碼控制。因此這兩個細胞充滿了母親的RNA,這些RNA 會繼續被製造成新的母體蛋白質。換句話說,胚胎並未開始使用父親的遺傳指令。在這個重要的步驟裡,胚胎的行為仍然像是母親的未受精卵,亦即這個獨特的人類個體,尚未開始掌握自己的命運。在父親的染色體覺醒前,亦即在新基因組開始掌控一切之前,還有許多工作要做。卵的內部有一組特殊的「殺手蛋白」,是由母親自己的基因製成。它們會在胚胎細胞內漫遊,消滅母體原本的其他蛋白質,並消滅從她的基因產生的RNA 分子。接著來自母體的另一組蛋白質捕捉染色體,為即將展開的新工作做好準備。這些細胞現在會開始產生一批新的RNA,這次便是由母親和父親的基因平衡後所產生。然後細胞以新的RNA 對自己補充蛋白質,而這些蛋白質是由之前被殺手細胞切碎的母親分子殘骸重建而成。

在胚胎內部發生這些變化的同時,胚胎也會移動。它會從母親的輸卵管浮出來,往下進入子宮。一路走下去,胚胎也可能會分裂成兩組細胞。這兩組細胞會繼續分裂,每一組都變成普通的胚胎。最後,這兩組細胞可以發育為同卵雙胞胎。因此,如果要說服我們相信卵一受精就立刻成為一個獨特的人,那現在變成兩組胚胎的情況下,這個人該到哪一邊去呢?

當我們這些活著的人類回溯胚胎的發育時,很容易會把這種從單一細胞到三十七兆個細胞組...
當我們這些活著的人類回溯胚胎的發育時,很容易會把這種從單一細胞到三十七兆個細胞組成身體的轉變,視為精準過程下的一連串化學變化。 圖/ingimage

異卵雙胞胎會以不同的方式發育。母親一次排出兩個卵,每個卵由不同的精子受精。當這些雙胞胎仍然是微小的細胞團時,有時它們會相互碰撞並且結合。由於胚胎本身的靈活性,即使某些細胞帶有一個基因組,其他細胞帶有另一個基因組時,這些細胞也可以重新組合為一個胚胎,且這個胚胎也會繼續正常發育。

科學家稱這些合併為嵌合體(chimeras),嵌合體可以成長為健康的成年人,它們會變成由兩個細胞群體組成的生命,每個細胞都有各自不同的基因組。如果說每個受精卵都是一個人,並擁有一個人可以享有的所有權利,那麼從嵌合體長大的人,選舉時可以投兩票嗎?

當我們這些活著的人類回溯胚胎的發育時,很容易會把這種從單一細胞到三十七兆個細胞組成身體的轉變,視為精準過程下的一連串化學變化。雖然教科書上描寫的成長進展順利,然而胚胎發展也常以失敗告終,所以才會有這麼多懷孕失敗的例子。

胚胎存活的最大風險是最後沒有形成二十三對染色體。有時胚胎會複製出第三份染色體拷貝,當每個基因有三份拷貝而非兩份,胚胎便可能會產生過多蛋白質而使胚胎中毒。有時胚胎最後只有一份染色體拷貝,因而使它們無法製造生存需要的所有蛋白質。

有時麻煩出在卵裡面。例如當卵試圖擺脫氣泡裡多餘的染色體時, 其中一條不小心留在裡面。有時麻煩會在受精後胚胎開始分裂時出現,例如細胞分裂時無法在子細胞之間平均分配染色體,而讓某個細胞染色體過多,另一細胞的染色體卻很少。因此開始分裂時,便會將這種不平衡的情況傳給後代細胞。

生物學家稱這種不平衡為「非整倍體」(aneuploidy)。胚胎發展雖然不一定會停止,但如果它包含了平衡與非平衡的細胞,則非平衡細胞可能會停止生長,而平衡的細胞則繼續構成人體的絕大部分。當然就算胚胎完全由非整倍體細胞組成,仍可能會有倖存的機會。這點要取決於不平衡的性質,例如第二十一對染色體異常的胚胎,仍會以唐氏症的孩子出生。然而在大多數情況下,非整倍體胚胎會逐漸衰竭。有時是停止生長,有時會無法在子宮著床而被排出體外。

非整倍體化並不是女性無法懷孕的唯一原因。某些婦女不能產生足夠的雌激素使子宮準備好接受新的胚胎。一次時機不佳的感染,亦可能使婦女的免疫系統負擔過重,並將胚胎和胎盤視為外來敵人加以攻擊。

科學家估算出自然懷孕失敗的數量,結果相當驚人。二○一六年發表的一項研究中指出,約有百分之十到四十的胚胎,在可以著床於子宮前便失敗。而從懷孕到出生的過程中,研究人員發現這個數字還可能上升為百分之四十到六十。

如果一個國家宣布生命從受孕開始算起,且讓受精卵具有所有正常人應有的合法權利,那這些懷孕失敗的情形可能就會被當成醫療上的大災難。

因為從全球範圍來算,這便意謂著每年可能會有超過一億人死亡,讓心臟病、癌症和其他主要死因的死亡人數相形見絀。

※ 本文摘自《生命的一百種定義:原來還可以這樣活著,探索生物與非生物的邊界》。


《生命的一百種定義:原來還可以這樣活著,探索生物與非生物的邊界》

作者:卡爾.齊默

譯者:吳國慶

出版社:鷹出版

出版日期:2021/09/01

《生命的一百種定義:原來還可以這樣活著,探索生物與非生物的邊界》書封。 圖/鷹...
《生命的一百種定義:原來還可以這樣活著,探索生物與非生物的邊界》書封。 圖/鷹出版提供

生命
受孕
DNA

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