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解開「癌王」神秘面紗 中醫大團隊發現關鍵蛋白酶

2022-03-11 07:10聯合報 記者廖靜清/報導

佘玉萍副教授(右)發現關鍵蛋白酶,與博士班學生黃裕鍇(左)深入研究癌轉移機制。 ...
佘玉萍副教授(右)發現關鍵蛋白酶,與博士班學生黃裕鍇(左)深入研究癌轉移機制。 攝影/黃仲裕
有「癌王」之稱的胰臟癌,堪稱是危害人類健康的沉默殺手!胰臟癌初期因症狀不明確而常被忽略,約有85%的患者發現時就是晚期,癌細胞已經轉移到其他器官或組織,不論是以手術切除、化學療法,甚至於標靶治療等療效都很有限,且預後效果極差,5年存活率不到10%。

近年來,胰臟癌的發生率緩慢上升中,造成胰臟癌的確切原因至今仍不明確,但「癌轉移」是主要致死率的原因。中國醫藥大學生物醫學研究所佘玉萍副教授致力找出關鍵蛋白酶對癌轉移的調控機制,研究團隊已發現「膜蛋白ADAM9」與病人預後不良有關的重要機轉,未來可望研發出小分子藥物抑制胰臟癌的生長。

身為癌症研究者 有責任研發新藥

佘玉萍專長為分子生物學、癌症細胞生物學以及免疫治療,尤其是研究癌症與癌細胞轉移的機轉。「身為癌症研究者,我有責任研發出新藥物,為癌症照護與治療帶來新希望,早一步防堵癌細胞的擴散。」佘玉萍說,膜蛋白ADAM9原本用在肺癌領域,後來發現對於胰臟癌的治療效果更好,於是專攻開發蛋白酶小分子抑制劑,這項抑制癌轉移的調控機制成果,榮獲第17屆國家新創獎。

早在2014年,佘玉萍即發表論文,論述肺腫瘤轉移到大腦的關係,後來鑽研膜蛋白ADAM9在胰臟癌的作用,期望開發出抑制劑作為新穎抗癌藥物。目前研發團隊以治療胰臟癌的新藥開發為主軸,佘玉萍表示,臨床上,有9成患者具有致癌蛋白突變或增幅的情況,不正常致癌蛋白會過度活化下游訊號,加速胰臟癌的進程。

目前臨床上,僅能針對一小群特定蛋白突變的病患進行標靶治療,「我們不同於以往多數針對致癌蛋白活化部位開發藥物,而是以促進致癌蛋白分解的策略,尋找適合的標靶,藉此開發出小分子藥物,因此能夠擴大治療的病患族群。」佘玉萍很有信心地表示。

團隊365天全年無休,分析動物模型在藥物臨床前的各項試驗。 攝影/黃仲裕
團隊365天全年無休,分析動物模型在藥物臨床前的各項試驗。 攝影/黃仲裕

可搭配其他標靶藥物 不會明顯副作用

佘玉萍長期投入癌細胞移轉機制的研究,近年來更鎖定胰臟癌移轉機制的研究,一路走來,她非常感謝多位貴人的幫忙和協助,讓她有機會繼續前進,包括前中國醫藥大學校長李文華,提供胰臟癌動物模式,以及中國附醫外科部主治醫師葉俊杰提供臨床案例,供團隊研究分析。

研發團隊的目標是找到胰臟癌的新治療方式,也就是抑制癌細胞生長的藥物,經多年的研究開發,目前在動物試驗中,證實可以搭配其他標靶藥物使用,也不會有明顯副作用,安全性相當高。

佘玉萍表示,癌症治療最大的問題是癌細胞轉移,儘管早期癌症病人可以手術切除腫瘤,但即使切除腫瘤後,仍有很高的復發率,導致病人存活率低;目前市面上的抗癌藥物雖然可以抑制腫瘤的生長,但對降低癌細胞轉移仍非常有限,因此有效降低癌轉移才是提高治療療效、延長癌症病患存活期的最佳策略。

藥物的開發方向是抑制腫瘤的生長,減少癌轉移的機會,目前已找到抑制胰臟癌的重要機轉,研發團隊花了一年多的時間分析驗證,希望能找出蛋白如何影響腫瘤移轉的交互作用。

終極目標:讓癌症變成歷史

研發初期,由於藥物的溶解度不佳,即使嘗試多種方式,仍無法順利突破瓶頸,

藥物毒性和劑型開發並非佘玉萍團隊的強項,因此找了工研院生醫所一起合作,在工研院團隊與校內中醫藥研究中心的協助下,終於找到較適當的溶劑,將藥物毒性降低,並提升藥物穩定度。

佘玉萍表示,新藥開發需橫跨多種領域,且研發週期長、投資金額龐大,學研界大多只能從事致病機制的研究和藥物的上游開發探索,但到臨床試驗階段的投資金額龐大,不是學研界的資源可以完成。

因此需要由類似工研院、生技中心等法人機構或廠商接手、技術移轉,才能持續往臨床驗證、藥物開發方向邁進。期望政府可以長期投入研發經費,並整合各界的資源、跨領域地投入,如此一來,台灣的新藥研發產業鏈才能持續成長茁壯。

佘玉萍指出,團隊最常引用中國醫藥大學校長洪明奇院士所說的:「讓癌症變成歷史」作為終極目標和使命。台灣絕對有能力發展出抗癌藥物,造福全世界的人類,擺脫癌症的健康威脅。

Box 中國醫藥大學生物醫學研究所佘玉萍副教授團隊

台灣大學分子醫學研究所博士,現為中國醫藥大學附設醫院分子醫學中心副研究員,專長為分子生物學、癌症細胞生物學以及免疫治療。研發團隊結合藥物專家、臨床醫師,目前致力開發的ADAM9蛋白酶小分子抑制劑,榮獲第17屆國家新創獎殊榮。

胰臟癌

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