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找回喪失的記憶!MIT學者蔡立慧 阿茲海默症研究大突破

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2017-08-10 14:11:15 聯合晚報 波士頓記者唐嘉麗/9日電

MIT教授蔡立慧與研究團隊,關於阿茲海默症的新研究,獲得「細胞」學術雜誌刊登。 ...
MIT教授蔡立慧與研究團隊,關於阿茲海默症的新研究,獲得「細胞」學術雜誌刊登。 報系資料照

麻省理工學院(MIT)腦神經科學教授蔡立慧與團隊在8日出版的「細胞報告(Cell Reports)」期刊發表論文,找到破解造成記憶喪失的大腦基因斷阻的新方法,為阿茲海默病患者和家庭帶來希望。在小老鼠的測試,有可能應用至人類,成為阿茲海默症病患重拾記憶功能的解方。

解決副作用問題

科學家已知道阿茲海默症患者的認知衰退,始於被稱為HDAC2的酶與記憶相關基因緊密融合,導致健忘和難生新的記憶。科學家試圖阻斷HDAC2,但很難不影響對身體十分重要的HDAC家族元素。幾年來,科學家和製藥公司致力開發阻斷HDAC2的藥物,但這些藥物也阻止其他的HDAC,導致毒性副作用。

不只預防 還恢復記憶

蔡立慧團隊找到精確定位HDAC2的方法,能成功阻止其與名為Sp3的元素結合。這項里程碑式的發現,可讓科學家更進一步找到失智症治療方法,不但可以預防失智症,更可以恢復失去的記憶。

蔡立慧說,這項突破令人興奮的原因是,研究團隊首次找到具體基因調控(synaptic gene expression)機制,如果我們能抑制HDAC2的活動,或降低HDAC2的量,接著就能消除大腦功能的阻斷,就可以使學習和記憶功能所需的所有基因表現(gene expression),得以恢復。

難忘當年外婆臉上的失落

台灣出生的蔡立慧,3歲那年,外婆帶著她逛基隆市場,一場雷雨過後,祖孫站在馬路旁,外婆突然忘了回家的路。外婆臉上的失落,是蔡立慧這輩子無法抹去的痛,日後矢志找出治療阿茲海默症的可行之道。

2007年,蔡立慧首先發現阻斷HDAC活動可能逆轉小老鼠記憶喪失現象,發現人體細胞中十幾種形式中的HDAC,HDAC2與阻斷記憶基因有關。

阿茲海默病患者都有HDAC2升高現象,蔡立慧和研究團隊針對HDAC2尋找和確定與記憶形成相關的基因蛋白質,分析63個HDAC2高低程度不一的大腦樣本,取得基因表達數據,確定Sp3基因與HDAC2和封鎖記憶的相關性。現在找到不影響其他HDAC情況下,阻止HDAC2和Sp3基因結合,和釋放封鎖記憶基因的方法。

可望應用在其他疾病

蔡立慧希望研究與HDAC2相關的其他基因,探討這種方法,是否有助於治療如創傷後壓力症候群等HDAC2量升高的其他疾病。

阿茲海默協會2017年報告,美國有500多萬人患有阿茲海默症,不斷快速增長,每66秒就新增一病例,是美國第六大死亡原因。平均10名65歲以上老人,就有一人患阿茲海默症,三分之二是女性。協會估計,至2050年,美國將增至每33秒多一名病患。2017年美國為照料阿茲海默症病患的花費,估計2590億元。

蔡立慧1983年畢業於中興大學獸醫學系、美國德州大學病毒學博士,2008年當選台灣中央研究院院士,2011年當選美國國家醫學院院士,以研究失智相關神經傳導物質聞名,曾獲阿茲海默症研究論壇傑出貢獻獎、阿茲海默症研究聯盟獎、美國國家衛生研究院坎托尼獎、葛林老年生物機制研究獎。

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